¿Podemos hacer la guerra contra los opioides con datos y análisis?

En 1993, el policía Juan Colón tenía solo un año de su carrera de 25 años con la Policía Estatal de Nueva Jersey cuando una parada de tráfico de rutina por exceso de velocidad en la carretera interestatal 80 terminó con él luchando en el suelo por el control del arma del automovilista. Un registro posterior del vehículo reveló 482 rondas de municiones, un cuchillo y una escopeta recortada. Más tarde descubrió que el hombre que había arrestado era un sicario que se dirigía a dar un golpe en el Bronx.

Después de este tipo de eventos, algunas personas cuestionarían su elección de carrera.

Juan Colón

Pero para Colón, fue todo lo contrario. El evento desató muchas preguntas. Si debería haber elegido la aplicación de la ley como su carrera no era una de ellas.

Las preguntas que rondaban por su cabeza eran: “¿Cómo encajó este hombre en la red criminal? ¿Cómo estaba conectado con otros crímenes, tiroteos y asesinatos? ¿Estaba en una red de narcotraficantes? ¿Cuál era el área de operación de la red de narcotraficantes? ¿Eran una pandilla callejera real o simplemente una red de narcotraficantes? ¿Quiénes eran sus rivales? ¿Quién era su proveedor?

Colón sintió que si tenía suficientes datos, podría usarlos para conectar puntos y resolver otros crímenes que no se creía que estuvieran relacionados. Y lo más importante: creía que si podía reducir el tiempo que le tomaba pasar de recopilar datos a obtener información y responder, podría incluso prevenir algunos delitos

Pero se dio cuenta de que los datos de salud pública tenían al menos 18 meses de antigüedad. Usar datos antiguos para tomar decisiones era como conducir a algún lugar usando solo el espejo retrovisor para ver dónde has estado.

La batalla se vuelve personal.

A medida que fue ascendido dentro de la Policía Estatal, Colón se sintió más motivado a resolver problemas encontrando respuestas en los datos.

“Cuando ingresé a la policía, no estaba al tanto del número de víctimas del abuso de opiáceos. Pero adquirí conocimientos en el trabajo, especialmente después de unirme al grupo de trabajo epidemiológico estatal. En mi papel, di charlas sobre los peligros de las drogas y la adicción. En estas reuniones conocí a las madres, padres, hijos e hijas que habían perdido a un ser querido por la adicción a los opiáceos. Fue entonces cuando esta batalla se volvió muy personal, ya que algunas de esas personas se hicieron amigas. Todavía estoy en contacto con ellos hoy”.

Colón quería saber todo lo posible sobre cada pieza del rompecabezas de los opioides.

“Mi objetivo era salvar vidas no solo arrestando a los proveedores y sacando las drogas de las calles, sino haciendo que los usuarios de drogas reciban tratamiento. Para hacerlo, necesitaba comprender la trayectoria de las drogas a lo largo de la cadena de suministro, desde la producción hasta la sobredosis. Tenía que saber qué estaban encontrando los técnicos forenses y los toxicólogos en los análisis de drogas y sangre post-mortem.

Necesitaba datos. También necesitaba entender la enfermedad de la adicción y quién estaba siendo más afectado”.

El mayor Juan Colón se frustró

Era 2008, y en su función de operaciones de inteligencia en el centro de fusión de Nueva Jersey, Colón y sus colegas recopilaban activamente datos sobre violencia armada, robos y actividades de pandillas en todo el estado. Parte de la violencia armada involucró a pandilleros, y los investigadores estaban tratando de conectar los incidentes de disparos. Si bien más de 1100 personas recibieron disparos ese año en todo el estado, la cantidad de sobredosis fue más de cinco veces mayor.

Colon revisó regularmente los arrestos por drogas reportados que involucraban bolsas de cristal estampadas con logotipos o palabras que distinguían el producto del traficante de drogas. Se dio cuenta de que el sello de «Batman» estuvo involucrado en varios arrestos. También llegaron a su escritorio informes esporádicos de sobredosis de heroína. Un día, un informe indicó que se encontraron bolsas de cristal con el sello «Batman» en la escena de una sobredosis de heroína.

«Necesitaba datos. También necesitaba comprender la enfermedad de la adicción y quiénes eran los más afectados».

Colón quería saber sobre todos los arrestos por heroína en todo el estado. Pero con 560 departamentos de policía realizando cientos de arrestos por drogas diariamente, no fue posible acceder a todos esos informes. Así que ideó un proceso de recolección de datos de drogas con cuatro de los nueve laboratorios forenses criminales donde el 78% de los departamentos de policía presentaron su evidencia de drogas para análisis forense.

Los datos en los resultados del análisis de drogas crearon desafíos porque no estaban estructurados, sin formato y tenían que ser limpiados y normalizados manualmente. Y Colón solo tenía dos internos para ayudar a limpiar manualmente los datos.

Los patrones en los datos se hicieron evidentes

Inicialmente, el mapeo de los arrestos por heroína no reveló mucho. Pero a medida que se limpiaron e incluyeron más datos en el análisis, los patrones en los datos se hicieron evidentes. Instintivamente sintió que si podían superponer datos de drogas como telón de fondo para robos y tiroteos, revelaría información importante. Los resultados de hacer esto fueron bastante convincentes: revelaron evidencia empírica de que la heroína de hecho estaba provocando arrestos por drogas, tiroteos, robos y sobredosis.

Los resultados motivaron a Colón a escribir una propuesta titulada “Iniciativa de Monitoreo de Drogas (DMI)”. La intención era comenzar a recopilar datos de resultados de análisis de medicamentos para ayudar a los investigadores y las entidades de salud pública a comprender el panorama general.

Colón presentó la propuesta a su supervisor. Pero su supervisor dijo que los datos de drogas estaban fuera del alcance de un centro de fusión. La respuesta fue no.

“No” no fue la respuesta final

Colón sabía lo crucial que era comprender el problema, ya que supuso que había más personas con sobredosis que con disparos en todo el estado. Continuó recopilando datos de todos modos. Y comenzó a compartir las ideas que obtuvo de los datos con los oficiales que investigaban tiroteos y robos.

Se corrió la voz de que Colón tenía la habilidad de encontrar información de plomo en los datos de drogas para respaldar las investigaciones. La recopilación y el análisis de datos sobre drogas se convirtieron en un proceso informal en el centro de fusión. En 2012, Colón volvió a presentar la propuesta, pero el nuevo director del centro de fusión también rechazó la propuesta.

Meses después, la Comisión de Investigaciones del Estado de NJ publicó un informe que indicaba que el estado enfrentaba una crisis de heroína, y el Fiscal General quería utilizar datos y análisis de drogas para abordar el problema. Irónicamente, el director que había rechazado la propuesta la segunda vez le preguntó a Colón si podía ayudar a satisfacer las necesidades del Fiscal General.

Colón reimprimió y presentó la misma propuesta. En ese momento, había recopilado casi cinco años de datos sobre drogas, lo que inmediatamente impulsó su trabajo.

El esfuerzo de recopilación de datos de drogas “informal” de Colón se convirtió en la base de lo que se convertiría en la Iniciativa de Monitoreo de Drogas de Nueva Jersey. Finalmente, se le asignó un personal completo para apoyar la operación cuando la iniciativa se convirtió en una unidad formal de la Policía Estatal.

“Esta pequeña oleada de curiosidad se convirtió en un tsunami”, dice Colón. En 2015, la Oficina de Política Nacional de Control de Drogas de la Casa Blanca incluyó la Iniciativa de Monitoreo de Drogas en su estrategia nacional contra la heroína. Hoy en día, alrededor de 30 estados tienen alguna forma de Iniciativa de Monitoreo de Drogas.

Para combatir los problemas, necesita datos y análisis

Desde el comienzo de su carrera, Colón siempre sintió curiosidad por saber cómo se conectaban las personas, los lugares, los eventos y las cosas. A través de la experiencia, aprendió por qué es tan importante tener conocimientos profundos para tomar decisiones informadas. Ese es especialmente el caso si está tomando decisiones políticas o diseñando programas para resolver problemas complejos como la epidemia de opioides.

Al principio, tuvo problemas para convencer a diferentes entidades de compartir sus datos. Pero cuando la gente empezó a ver el éxito de los esfuerzos de DMI, Colon pronto tuvo otro problema. Demasiados datos. En este punto:

  • Su personal pasaba el 80 % de su tiempo limpiando y administrando manualmente los datos, y solo el 20 % de su tiempo interpretándolos.
  • Colón ya había triplicado su personal y sabía que agregar más personal aún no sería suficiente para administrar el volumen y la velocidad de los datos entrantes.
  • No había más espacio en el edificio.

Flujos de trabajo automatizados y una nueva propuesta

Colón recurrió a la tecnología para automatizar los flujos de trabajo. Y luego escribió otra propuesta. Esta vez, propuso crear un panel integrado para recopilar muchos tipos de datos de diferentes fuentes y automatizar el proceso de gestión de datos para generar mapas, tablas y gráficos. Tener un tablero liberaría a los analistas para dedicar tiempo a interpretar y actuar según lo que les decían los datos.

Al final resultó que, SAS ganó la propuesta para construir el Panel Integrado de Concientización sobre las Drogas. Al mismo tiempo, Colón se jubilaba después de 25 años. Pero planeó permanecer en el gobierno para seguir peleando la batalla contra la adicción a los opiáceos y tal vez ayudar a desarrollar más políticas basadas en datos. El CDC había creado un puesto especial para él como enlace nacional de salud pública y seguridad pública.

Un secuestro del gobierno le hizo cuestionar su decisión y, afortunadamente, el Dr. Steve Kearney de SAS se enteró de su cambio de planes y llamó para ofrecerle un trabajo a Colón.

“Me gustó que SAS fuera un empresa de datos y analisis. Luego fui al sitio web y leí sobre el datos para bien movimiento, y vi que la curiosidad era uno de los valores de la empresa, y le dije al Dr. Kearney: ‘¡Vaya, esto me parece un hogar!’

revestimientos de plata

A pesar de las desventajas de la pandemia, un aspecto positivo es que impulsó un resurgimiento del interés en la lucha contra el abuso y la adicción a los opioides, y por buenas razones.


Las sobredosis de drogas siguen aumentando. De acuerdo a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedadesaproximadamente 92,000 personas en los EE. UU. murieron por sobredosis de drogas en 2020; el 75% de estas muertes involucraron un opioide. Datos provisionales del Centro Nacional de Estadísticas de Salud de los CDC indicar un estimado 107,622 muertes por sobredosis de drogas en los EE. UU. durante 2021, un aumento de casi el 15% de las muertes estimadas en 2020.


Las cifras son alarmantes y reflejan por qué la epidemia de opiáceos fue declarado emergencia nacional de salud pública.

Los números también reflejan por qué a Colón le apasiona continuar la guerra contra los opioides, que han cobrado la vida de tantas madres, padres, hermanos y hermanas. Para hacerlo, necesitamos un enfoque continuo en los problemas relacionados con el abuso de opioides. Necesitamos fondos suficientes para esta crisis de salud pública. Y necesitamos una estrategia sólida de datos y análisis para unir puntos y resolver problemas.

La crisis de los opiáceos continúa evolucionando y, a través de su trabajo en SAS, Colón está haciendo su parte para luchar en esta batalla. Está ayudando a las agencias de todo el mundo no solo a mirar hacia atrás, sino también hacia adelante, mediante el uso de datos y análisis completos y oportunos para realizar investigaciones más inteligentes, tomar mejores decisiones políticas y mantener a las personas sanas y seguras.

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